Multilingual child

El cerebro bilingüe: ¿Por qué vale la pena que tu niño aprenda más de un idioma?

Muchos padres entienden los beneficios a futuro de los que puede disfrutar su hijo si habla más de un idioma. Sin embargo, muchos padres no se dan cuenta de que los beneficios adicionales que puede traer el aprender un segundo idioma. Esta experiencia cambia al cerebro y, con ello, altera el curso del desarrollo. Hay muchos estudios que han tratado de comprender los efectos del bilingüismo y la sorprendente conclusión es que aprender otra lengua (o hasta tres o cuatro) tiene un efecto que va más allá del reino lingüístico.

El cerebro social del niño bilingüe

La teoría de la mente es vital para poder entender lo que y vincular lo que sabemos sobre el bilingüismo y cómo afecta los procesos sociales. La teoría de la mente (ToM por sus siglas en inglés) se define como las suposiciones o ideas que tenemos sobre lo que piensan los demás. La ToM requiere de representaciones mentales tanto de uno mismo como del otro, y la comprensión de que nuestra forma de pensar y nuestro conocimiento difiere del de las otras personas.

En un estudio sobre los efectos del bilingüismo en la cognición social, los investigadores Then-Kim Nguyen y Janet Wilde Astington compararon dos grupos de niños de entre 3 y 5 años. Midieron varias cosas, entre ellas la prueba de la creencia falsa que ayuda a estudiar la ToM. En esta prueba, también conocido como la prueba Sally-Anne, a un niño se le muestra una historia donde Anne mueve los juguetes de Sally cuando esta última no está mirando. Luego se le pide al pequeño que apunte a donde Sally cree que están sus juguetes. Alguien que demuestra un ToM sabrá que Sally añun creerá que los juguetes siguen en el mismo lugar porque desconoce la información que Anne, y el niño, saben. En el estudio, un grupo de niños habían estado expuestos al inglés y francés desde su nacimiento o previo a cumplir los 8 meses, mientras que el otro grupo solo había sido expuesto a uno de los dos idiomas. El estudio concluyó que los bilingües superaron a los monolingües en esta prueba, después de controlar su edad y habilidad lingüística. La memoria operativa también demostró ser mucho más amplia en los niños bilingües.

Las funciones ejecutivas

La memoria operativa no es la única función ejecutiva que se ve potenciada por el bilingüismo. En un estudio de Bialystok y Senman, se encontró que las diferencias en una serie de pruebas de ToM entre bilingües y monolingües se relacionan con el desarrollo del control inhibitorio. Aunque esto puede considerarse como parte del área cognitiva, también es importante para la competencia social. Esta involucra la regulación emocional, o la capacidad de adaptar nuestra respuesta para alcanzar una meta. Aunque la inhibición y el control emocional no son lo mismo, se ha demostrado que ambas están fuertemente relacionadas en niños en edad preescolar (Carlson y Wang, 2007). ¿Por qué importa la competencia social? Porque “predice el ajuste subsecuente, el éxito académico, la valía y la salud mental” de los niños. También es fundamental para los resultados positivos en niños pequeños, y un indicador de que están listos para entrar a la escuela (Oades-Sese, Esquivel, Kaliski y Maniatis, 2011).

Existen varias implicaciones en la creación de nuevas políticas que resultaron de las investigaciones sobre el monolingüismo y el bilingüismo. Oades-Sese, Esquivel, Kaliski y Maniatis (2011) señalan la importancia de los niños sean competentes en al menos un idioma durante la edad preescolar. Deben crearse programas que ayuden a identificar a los pequeños que tienen retrasos en sus habilidades lingüísticas y se pueda intervenir de manera oportuna. También es importante informar al público que el bilingüismo no “confunde” o retrasa el aprendizaje de los niños. Aunque hay estudios que sugieren que los niños bilingües se desarrollan a un ritmo más lento que los que hablan un solo idioma, la evidencia es clara: los factores socioeconómicos son realmente los causantes del rezago. En términos de políticas públicas, esto significa que enseñar un segundo idioma en preescolar no afectará el aprendizaje de otro idioma en casa; ¡incluso podría beneficiar a los niños para que estén listos para entrar a la escuela y sean socialmente más competentes!

Si queremos potenciar el éxito académico de nuestros hijos, el bilingüismo puede ser una herramienta muy poderosa a considerar. Como se mencionó antes, la competencia social es fundamental para que les vaya bien a los niños en la escuela, y aprender una segunda lengua para estimular las habilidades “no cognitivas” que necesitan para lograrlo. La relación entre el bilingüismo, la teoría de la mente y las habilidades sociales han probado ser muy importante. Sabiendo esto, es vital que los funcionarios de la educación reconozcan el poder de los lenguajes y de su capacidad para cambiar el futuro de los niños.

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